Районы промышленной вырубки лесов хорошо видны на спутниковых снимках. Гораздо сложнее разглядеть места, где лес еще стоит, но из-за деятельности человека стал реже. Эколог Алессандро Баччини (Alessandro Baccini) и его коллеги из Бостонского университета нашли способ оценить плотность леса по спутниковым фотографиям, откалибровав орбитальные лидары NASA и написав алгоритм, который сравнивает фотографии одних и тех же участков леса, сделанные в разные годы, и оценивает плотность растительности или массу углеродсодержащей материи.

По оценкам команды Баччини, тропические леса выделяют в атмосферу 862 миллиона тонн углерода ежегодно: это больше, чем эмиссия всех автомобилей в США за тот же период. При этом поглощается только 436 миллионов тонн. На 70% в этом дисбалансе виновато ухудшение качества леса, на 30 — промышленная вырубка деревьев. Больше половины всего углерода, попадающего в атмосферу, дают леса Южной Америки, включая джунгли Амазонки. Еще четверть дают леса тропической Африки, азиатские — около 16%.

Специалист по земным экосистемам Джошуа Фишер (Joshua Fisher) из Лаборатории реактивного движения в Пасадене, Калифорния, отмечает, что выводы Баччини не соответствуют данным атмосферных исследований: судя по последним, тропические леса до сих пор фиксируют больше углерода, чем выделяют. Возможно, ошибка Баччини в том, что он учел только наземную биомассу и забыл про то, что углерод, поглощаемый растениями, идет и на рост корней.

Но даже если подсчеты Баччини неверны, исследование ценно тем, что привлекает внимание к ухудшению качества леса — проблеме не менее серьезной, чем вырубка лесов.

Исследование опубликовано в журнале Science.